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¿Sabías que sacar las estrellas de mar fuera del agua puede ser peligroso para ellas? Aprende cómo contribuir al cuidado de las estrellas de mar y de todo el ecosistema marino.
¿Sabes cuál es la diferencia entre reutilizar y reciclar? Te explicamos por qué es importante la diferencia entre ambas y por qué debemos llamar las cosas por su nombre.

Los Equinodermos: Fascinantes Criaturas del Océano y su Rol en el Ecosistema

¿Alguna vez te has preguntado cómo es la vida en las profundidades del océano? Hay un grupo de animales que esconde secretos sorprendentes y que muchas veces pasamos por alto: los equinodermos.

Acompáñame en este emocionante viaje para conocer más acerca de estas criaturas, desde las estrellas de mar hasta los lirios de mar, y descubre cómo estos seres únicos y diversos juegan un papel crucial en el ecosistema marino.

NOTA: Las fotos de este artículo fueron tomadas bajo la supervisión de biólogos marinos que estaban estudiando la población de estrellas de mar en La Ciénaga.

¿Qué son los Equinodermos?

Los equinodermos son un grupo de animales marinos invertebrados que incluye a las estrellas de mar, los pepinos de mar, los erizos de mar, las ofiuras y los lirios de mar.

Todos estos seres comparten algunas características en común, como un sistema de tubos llenos de agua llamado sistema ambulacral y una simetría radial de cinco partes. Es una característica distintiva de los equinodermos.

Es una forma de organización corporal en la que el cuerpo de un organismo se distribuye alrededor de un punto central, de manera similar a los radios de una rueda de bicicleta o los pétalos de una flor.

La simetría radial de cinco partes es una característica evolutiva que les permite interactuar con el ambiente marino de una manera más eficiente, ya que les proporciona una mayor capacidad para captar alimento, detectar cambios en el entorno y defenderse de los depredadores desde todas las direcciones.

A pesar de estas similitudes, cada tipo de equinodermo tiene sus propias características únicas, lo que los hace seres fascinantes que vale la pena explorar:

Estrellas de Mar (Asteroidea)

Estrella de mar Oreaster Reticulatus de 5 Brazos de color naranja intenso, bajo el agua y fotografiada desde la superficie.
Estrella de mar (Oreaster Reticulatus) de 5 brazos encontrada en La Cienaga, Venezuela.
Foto: Santos Guerra.

Las estrellas de mar, también conocidas como asteroideos, son probablemente los equinodermos más conocidos. Con sus brazos en forma de estrella y su sorprendente capacidad para regenerarse, las estrellas de mar han cautivado la imaginación de personas de todas las edades.

Habitan en diversos ambientes marinos, desde las zonas costeras hasta las profundidades abisales.

Las estrellas de mar son depredadores voraces que se alimentan principalmente de moluscos, como almejas y mejillones, y en ocasiones de otros equinodermos.

Pepinos de Mar (Holothuroidea)

Foto de Pepino de mar
Pepino de Mar encontrado en La Cienaga, Venezuela.
Foto: Santos Guerra.

Los pepinos de mar, también llamados holoturoideos, son animales alargados y blandos que habitan en el fondo del océano. Aunque no lo parezcan, también son equinodermos.

Estos curiosos seres se desplazan lentamente por el lecho marino, alimentándose de partículas y detritos orgánicos, que les ayudan a mantener limpios los sedimentos.

Los pepinos de mar son un eslabón importante en la cadena alimenticia, ya que sirven de alimento para otros animales como peces y crustáceos.

Erizos de Mar (Echinoidea)

Foto de Erizo de Mar blanco
Erizo de Mar Blanco encontrado en La Cienaga, Venezuela.
Foto: Santos Guerra.

Los erizos de mar, conocidos como equinoideos, son otro miembro de la familia de los equinodermos. Estos animales esféricos están cubiertos de espinas que les sirven para protegerse de los depredadores.

Los erizos de mar habitan en diversos ambientes marinos, desde zonas rocosas y arrecifes hasta praderas submarinas.

Se alimentan principalmente de algas y detritos, y desempeñan un papel fundamental en el control de las poblaciones de algas en los ecosistemas marinos.

Ofiuras (Ophiuroidea)

Las ofiuras, también llamadas ofiuroideos, son un grupo de equinodermos que se asemejan a las estrellas de mar, pero con brazos mucho más delgados y flexibles.

A diferencia de las estrellas de mar, las ofiuras tienen un disco central claramente diferenciado del que se extienden sus brazos.

Las ofiuras habitan en una amplia variedad de ambientes marinos, desde arrecifes de coral hasta el fondo de las profundidades oceánicas. Se alimentan de pequeños organismos y partículas orgánicas, desempeñando un papel importante en la cadena alimenticia y el reciclaje de nutrientes en el ecosistema.

Lirios de Mar (Crinoidea)

Los lirios de mar, también conocidos como crinoideos, son equinodermos que parecen flores submarinas. Estos seres poseen un tallo que los ancla al sustrato marino y brazos en forma de plumas que se extienden hacia el agua.

Los lirios de mar son animales sésiles, lo que significa que no se desplazan por el fondo del océano como otros equinodermos. Se alimentan de pequeñas partículas y plancton que capturan con sus brazos filtrantes.

Aunque son menos conocidos que otras especies de equinodermos, los lirios de mar desempeñan un papel fundamental en la cadena alimenticia de los ecosistemas marinos.

Estos cinco grupos de equinodermos son los más conocidos y estudiados, aunque existen otras especies y variedades menos conocidas dentro de cada grupo. Todos ellos desempeñan un papel importante en el ecosistema marino y contribuyen al equilibrio y la salud de los océanos.

Hábitat y Distribución de los Equinodermos

Los equinodermos habitan en prácticamente todos los océanos del mundo, desde las frías aguas del Ártico y la Antártida hasta las cálidas aguas tropicales. Se pueden encontrar en una gran variedad de hábitats marinos, como arrecifes de coral, praderas de algas marinas, fondos arenosos y rocosos, y profundidades abisales.

La diversidad de hábitats que ocupan los equinodermos es un testimonio de su adaptabilidad y éxito evolutivo.

Función Biológica y Lugar en la Cadena Alimenticia

Los equinodermos desempeñan un papel crucial en la cadena alimenticia y en el funcionamiento de los ecosistemas marinos.

Como depredadores, herbívoros y detritívoros, estos animales contribuyen al control de poblaciones de algas, moluscos y otros invertebrados, al tiempo que proporcionan alimento para una gran variedad de organismos, como peces, crustáceos y otros invertebrados.

Además, al alimentarse de detritos y partículas orgánicas, los equinodermos ayudan a reciclar nutrientes y mantener la salud del ecosistema marino.

Preguntas Frecuentes acerca de los Equinodermos

¿Los equinodermos son vertebrados o invertebrados?

Los equinodermos son invertebrados, lo que significa que no tienen columna vertebral ni esqueleto interno compuesto de vértebras. Aunque no poseen un esqueleto interno como los vertebrados, los equinodermos tienen un exoesqueleto, que es una estructura rígida que se encuentra en el exterior de su cuerpo.

Este exoesqueleto está compuesto de placas calcáreas, que les proporcionan soporte y protección.

¿Los equinodermos son ovíparos o vivíparos?

La mayoría de los equinodermos son ovíparos, lo que significa que se reproducen mediante la puesta de huevos. Durante el proceso de reproducción, los equinodermos liberan huevos y espermatozoides en el agua, donde se lleva a cabo la fertilización externa.

Los huevos fertilizados se convierten en larvas planctónicas, que flotan y se desarrollan en el agua antes de asentarse en el fondo marino y metamorfosearse en la forma adulta característica de su especie.

Sin embargo, hay algunas especies de equinodermos que presentan formas de reproducción más complejas e incluso podrían considerarse como ovovivíparos o vivíparos.

Por ejemplo, algunas especies de pepinos de mar retienen los huevos fertilizados en su cavidad corporal, donde se desarrollan las larvas antes de ser liberadas al medio ambiente. En estos casos, no hay una etapa larval planctónica libre nadadora, y las larvas se desarrollan directamente en el fondo marino al ser liberadas por la madre.

Aunque estos casos de reproducción interna y desarrollo larval protegido son menos comunes, demuestran la diversidad y adaptabilidad de los equinodermos en diferentes ambientes marinos y condiciones ecológicas.

¿Los equinodermos son moluscos?

No, los equinodermos no son moluscos. Aunque ambos son invertebrados y habitan en ambientes marinos, los equinodermos y los moluscos pertenecen a diferentes filos del reino animal.

Los equinodermos pertenecen al filo Echinodermata, que incluye a estrellas de mar, erizos de mar, pepinos de mar, ofiuras y lirios de mar. Los equinodermos se caracterizan por tener simetría radial de cinco partes, un exoesqueleto compuesto de placas calcáreas y un sistema de agua vascular que les ayuda en la locomoción, la alimentación y la respiración.

Por otro lado, los moluscos pertenecen al filo Mollusca, que incluye a animales como caracoles, almejas, calamares y pulpos. Los moluscos se caracterizan por tener un cuerpo blando, generalmente protegido por una concha (aunque no todos los moluscos tienen concha) y un pie muscular que utilizan para la locomoción.

La mayoría de los moluscos también tienen una estructura llamada rádula, que es una especie de lengua dentada utilizada para raspar y triturar alimentos.

A pesar de compartir algunas características, como ser invertebrados y habitar en ambientes marinos, los equinodermos y los moluscos son grupos taxonómicos distintos y no deben confundirse entre sí.

¿Algunas estrellas de mar pueden tener más de 5 brazos?

Sí, algunas estrellas de mar pueden tener más de cinco brazos, incluso menos. Aunque la simetría radial de cinco partes es la más común en los equinodermos, existen especies de estrellas de mar que tienen un número diferente de brazos.

Estrella de mar Oreaster Reticulatus de 4 brazos
Estrella de mar (Oreaster Reticulatus) de 7 brazos encontrada en La Cienaga, Venezuela.
Foto: Santos Guerra.

Por lo general, el número de brazos en estas especies también es múltiplo de cinco, pero pueden encontrarse estrellas de mar con seis, diez, veinte o incluso más brazos.

Un ejemplo de una estrella de mar con un número diferente de brazos es la estrella de mar cometa (Linckia guildingi), que a menudo tiene seis brazos en lugar de cinco. Otro ejemplo es la estrella de mar sol (Pycnopodia helianthoides), que puede tener hasta 24 brazos.

La diversidad en el número de brazos en las estrellas de mar es una muestra de la variabilidad y la adaptación evolutiva dentro del grupo de los equinodermos.

Estrella de mar Oreaster Reticulatus de 7 brazos
Estrella de mar (Oreaster Reticulatus) de 7 brazos encontrada en La Cienaga, Venezuela.
Foto: José Manuel Silva.

Ahora que conoces un poco más acerca de los equinodermos, seguro que te sorprenderás al descubrir la diversidad y complejidad de la vida en los océanos. Desde las estrellas de mar hasta los lirios de mar, estos seres únicos y fascinantes desempeñan un papel fundamental en el equilibrio y la salud de nuestros mares. La próxima vez que visites la playa o explores un arrecife, no olvides prestar atención a estos maravillosos animales que forman parte esencial de la intrincada red de vida que conforma nuestro planeta azul.

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